Adam Back, es un doctor en Ciencias de la Computación, quien es ampliamente reconocido por sus diversos trabajos en criptografía, sistemas anónimos y por ser uno de los integrantes más tempranos del movimiento cypherpunk.

Nació en julio de 1970 en la ciudad de Londres, Inglaterra. Obtuvo un doctorado de ciencias de la computación de la Universidad de Exeter. Back es reconocido principalmente por sus diversos trabajos en criptografía y sistemas anónimos.

Su primer trabajo en ese sentido fue; “The Simple Key Search Protocol”. Gracias a este trabajo presentado en el año 1995,  en conjunto con Andrew Brown y Piete Brooks, se pudo romper la seguridad SSL de Netscape. Además durante su estadía en la empresa Zero Knowledge Systems, Back trabajó como consultor de la empresa Nokia, en un proyecto para integrar pagos electrónicos utilizando teléfonos móviles.

Proyectos criptográficos de Adam Back

Adam Back tiene en su haber una amplia lista de proyectos criptográficos. Entre estos los más relevantes son:

HashCash, su proyecto estrella

Luego en abril de 1997, Back presentó su conocido trabajo “Hashcash – A Denial of Service Counter-measure”. Este trabajo, llevó a Back a convertirse en una figura relevante del mundo criptográfico. Esto debido a la enorme utilidad del sistema para evitar ataques DoS a los servicios como el email.

La idea de Back con HashCash era poner freno a los envíos de spam masivo. Esto debido a que HashCash imponía un costo computacional para poder enviar un correo. Este estaba relacionado con el cálculo de un determinado hash cumpliendo las reglas del algoritmo. Un arduo trabajo para el computador y le llevaba a consumir ciclo de CPU y un leve aumento en el consumo de energía. Estas dos situaciones, son las que servirán de disuasivo a los spammer para dejar de realizar sus prácticas maliciosas. La primera, hacía que el envío de mensajes fuera un poco más lento. La segunda, tenía un impacto directo en el costo de los recibos eléctricos. Enviar un correo electrónico podía costar unos centavos, pero enviar miles, hacía prohibitivo económicamente dicha práctica.

“He estado hablando de un esquema de sellos basado en la colisión parcial de hash durante los últimos días en las listas. La idea de utilizar hashes parciales, es que pueden ser costosos de calcular de forma arbitraria (al elegir el número deseado de bits de colisión) y, sin embargo, pueden verificarse instantáneamente.”

Adam Back

Cypherpunks Mail List – Presentación de Hashcash – 28 de marzo de 1997

Adicional a este uso, HashCash permitía su utilización en diversos sistemas. Uno de ellos estaba dirigido a la protección de conexiones cliente-servidor. Esto ya que el sistema podía crear “marcadores únicos” para cada conexión. Asi un servidor podía reconocer una conexión genuina de una conexión falsa, protegiendo a los usuarios del servicio.

Eternity-USENET, una red de publicaciones resistente a la censura

Más tarde en junio de 1997, A. Back junto a Ross Anderson, presentaron “Eternity-USENET”. Eternity es en esencia un servicio de publicación de información resistente a la censura. Para lograr tal hazaña, este sistema se basaba en el funcionamiento de PGP para asegurar el servicio.  Con este proyecto, Back buscaba la forma de permitir la publicación de información forma anónima. Todo ello sobre una infraestructura distribuida resistente a la censura por parte de gobiernos o terceros malintencionados.

Mejoras al sistema de firmas PGP

Luego en junio de 1998, “Non-transferable signatures using PGP”. Este trabajo fue presentado junto a Ian Brown, y explicaba como un sistema sería capaz de realizar firmas no-transferibles usando PGP. Con ello, logró mejorar el nivel de seguridad propio del sistema PGP. Algo que Back usaba mucho en las listas de correo y que aún usa en la actualidad, dentro de otros sistemas de comunicación.

The Freedom 2.0 Mail System

Más tarde en el 2000, Back presentó el trabajo “Freedom 2.0 Mail system”. Con este, A. Back buscaba implementar y diseñar un nuevo sistema de correo enfocado en la privacidad. Más tarde en 2001, presentó una revisión de dicho trabajo, corrigiendo algunos problemas detectados en su primera presentación, y tomando nuevas consideraciones de seguridad.

credlib, una librería para manejo seguro de credenciales

Para el año 2001, Back diseñó una librería llamada credlib. Esta librería está basada en OpenSSL y fue creada con el fin de crear una interfaz simple para usar las credenciales Brands o ChaumEl objetivo principal de este proyecto, era mejorar las infraestructuras públicas de claves (PKI). Para ello, Back diseño esta librería con el fin de fortalecer los medios de autenticación de credenciales.  Si bien para el momento, credlib era todo  un avance, su uso quedó a un lado. Esto se debió a que el algoritmo usado por Back en su diseño, el SHA-1, comenzó a presentar signos de vulnerabilidad poco tiempo después.

Cebolla, un precursor de Tor

En Junio de 2002, Back presentó otro de sus más grandes proyectos “Cebolla”. Un sistema diseñado para crear túneles de conexión anónimos. El objetivo de este proyecto,  era hacer que las direcciones IP de sus usuarios fueran anónimas, a la vez que podían navegar por Internet. Con ello, Back creaba un sistema de túneles para saltar la censura. Todo bajo un sistema menos complejo y seguro en comparación con los VPN y o proxies. Este desarrollo es un preludio de lo que se convertiría la famosa red Tor poco tiempo después.

Cypherspace, un espacio para la comunidad criptográfica

Para septiembre de 2003, Back agregó otro trabajo a su larga lista de proyectos, el sitio web Cypherspace. Esta web se convirtió rápidamente en un referente para la comunidad criptográfica. Además albergó numerosos desarrollos alrededor de nuevos sistemas criptográficos dirigidos a la privacidad y el anonimato. Además, también fue la cuna de muchos proyectos de monedas digitales, como B-money y Digicash, entre otros.

Proyectos actuales

En la actualidad, Back es el Director Ejecutivo de Blockstream, una compañía que busca promover el desarrollo de la tecnología de Bitcoin y Blockchain. Desde allí ha impulsado de muchas maneras la adopción y desarrollo de la tecnología blockchain. Llevando distintos proyectos como c-lightning, Liquidity Network, Blockstream Satellite y Elements. Todas ellas tecnologías únicas que sirven para potenciar las capacidades de la blockchain y su adopción en el mundo.

Su relevancia en el diseño del Bitcoin

Si bien Adam Back no participó en el desarrollo de Bitcoin, su nombre está presente en el libro blanco. Esto es debido a que Satoshi Nakamoto, se inspiró en HashCash para diseñar al Bitcoin. La presencia de esta inspiración se ve en el algoritmo de Prueba de Trabajo de Bitcoin, así como, en el sistema de identificación de bloques del Bitcoin.  De hecho, el mismo Nakamoto se comunicó con Adam Back en 2009 para obtener más información sobre HashCash. Esto con el fin de saber si el protocolo podría aplicarse en una escala mucho más grande y compleja.

Back nunca sospechó que Nakamoto era un seudónimo y nunca conoció a Nakamoto en persona. Este hecho, convierte a Back en una de las pocas personas que realmente se han comunicado con Nakamoto.

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